Фото: NASA

В понедельник, 16 апреля, НАСА запустит орбитальную обсерваторию TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite), предназначенную для поисков потенциально обитаемых планет у далеких звезд.

Современная аппаратура не в состоянии напрямую увидеть планеты, находящиеся за пределами Солнечной системы. Поэтому их обнаруживают по косвенным признакам – когда планета, вращаясь вокруг своей звезды, оказывается между ней и наблюдателями на Земле, она заслоняет часть звезды, поэтому яркость звезды временно падает.

Подобного рода поиски ведутся и с Земли, однако из-за наличия атмосферы земные телескопы могут фиксировать падение яркости звезд только на 1% – такое падение дают только большие планеты, сравнимые по размерам с Юпитером или Сатурном. Маленькие планеты снижают яркость материнских звезд на сотые доли процента – такое изменение можно зафиксировать только из космоса.

https://www.youtube.com/watch?v=ZsPStvGgNuk

Основной задачей TESS является поиск именно небольших планет, которые находятся в так называемой «зоне жизни» – не слишком далеко, но и не слишком близко от своих звезд, чтобы температурные условия допускали существование жидкой воды.

Обсерватория в общей сложности изучит 200 тысяч наиболее ярких звезд. Наблюдение за одним отдельным участком неба будет длиться 30 дней – таким образом, TESS сможет обнаружить планеты с коротким периодом обращения, которые за это время будут проходить по диску своих звезд больше одного раза.

Подготовка для «Джеймса Уэбба»

Миссия TESS фактически является подготовкой для вывода на орбиту телескопа «Джеймс Уэбб», который планируется на 2020 год. У «Джеймса Уэбба» будет целый ряд задач, и одной из них будет изучение атмосфер экзопланет.

Предполагается, что за два года до запуска «Джеймса Уэбба» с помощью TESS астрономы НАСА накопят достаточно данных о потенциально обитаемых экзопланетах. В таком случае сразу после запуска «Джеймс Уэбб» сможет начать изучение их атмосферы.