Фото: Gerald Eichstadt, Sean Doran / JPL-Caltech / NASA

Астрономы, занимавшиеся поиском девятой планеты Солнечной системы, обнаружили 12 ранее неизвестных спутников Юпитера. Каждое из найденных небесных тел имеет очень малые размеры. Общее число спутников газового гиганта увеличилось до 79 штук, говорится в публикации исследовательского центра Университета Карнеги.

Впервые увидеть новые космические тела смогла команда ученых под руководством Скотта Шеппарда в начале 2017 года. Астрономы занимались совершенно иной задачей – поиском гипотетической девятой планеты Солнечной системы, которая могла бы скрываться за орбитой Плутона (который в 2006 году потерял статус планеты).

«Юпитер оказался в пространстве, где мы вели поиск объектов дальних регионов Солнечной системы. Таким образом, мы, по счастливой случайности, обнаружили новые спутники вокруг Юпитера, пытаясь найти планеты на краю нашей планетной системы», – пояснил Шеппард.

Коллега Шеппарда из Центра малых планет Гарет Уильямс потратил около года на то, чтобы выяснить, можно ли считать найденные тела спутниками Юпитера. Большинство (девять) новых лун планеты входят в скопление ретроградных спутников – они совершают полный оборот в противоположном Юпитеру направлении раз в два года. Еще два спутника делают проградный оборот в направлении вращения газового гиганта раз в год.

Отвечая на вопрос о формировании спутников, ученые предположили, что они появились в результате столкновения более крупных небесных тел с астероидами или другими спутниками.