Джованни Станки. Натюрморт с арбузами (около 1645 -1672 гг.)

Мы покупаем арбузы из-за их сладости – благодаря легкому вкусу, нежной мякоти и сочности они превратились в незаменимый атрибут летнего пикника или выходных на даче. Марк Твен даже называл плод даром божьим. «Кто пробовал арбуз, знает, что едят ангелы», – писал он. Но арбуз не всегда был таким – когда-то он был почти несъедобным. Человек продолжал выращивать арбузы тысячи лет вовсе не ради вкуса, хотя в конечном итоге они попали на стол в качестве десерта.

Ученые разобрались с происхождением и историей арбуза не так давно с помощью анализа ДНК; ранее в определении предка современного растения существовала путаница. Даже название Citrullus lanatus можно считать неверным, так как lanatus означает «шерстистый» или «волосатый», что арбузу явно не подходит. Арбуз появился в Африке: сегодня археологи находят его семена возрастом 5000 лет в разных частях континента. В те времена его мякоть была зеленовато-белой, жесткой и либо безвкусной, либо горькой – о сладости речи не шло, считают исследователи. Изображение крупного продолговатого полосатого фрукта, лежащего на подносе, найдено в Египте в гробнице, датированной вторым тысячелетием до нашей эры, а остатки самих арбузов и их семян возрастом более 4000 лет обнаружены при раскопках храма в Судане и в гробницах древних египтян, включая Тутанхамона – они служили посмертными дарами.

Зачем наши предки снаряжали арбузами умерших и для чего вообще выращивали его, если он был невкусен? Согласно исследователю сельскохозяйственных культур Гарри Пэрису, в прошлом его ценили за единственное свойство: содержание воды. В отличие от других фруктов, арбузы могли лежать неделями и даже месяцами в прохладных местах, сохраняя внутри значительное количество влаги. Именно для этого жители жарких стран вроде Судана, Ливии и Египта собирали его и держали под рукой в засушливый сезон. По этой же причине арбуз клали в гробницы: считалось, что на том свете покойному предстоит длинный путь и источник воды будет нелишним.